Reportaje:

¿Cuántas estrellas hay en el cielo?

Un equipo de astrónomos australianos cuenta los astros visibles desde la Tierra con un telescopio

ELPAIS.es Madrid 22 JUL 2003 - 15:59 CET

¿Cuántas estrellas hay en el cielo? Depende. Desde la azotea de un edificio en el centro de Barcelona, un economista que levante su mirada del libro que le ocupa podrá contar no más de 100 antes de regresar a la lectura. En cambio, una pareja de enamorados acampados en el desierto más ignoto puede, si su pasión se lo permite, llegar hasta las 5.000. Hasta aquí lo que el ser humano puede ver a simple vista. Sin embargo, con ayuda de un telescopio la cosa cambia.

Un equipo de astrónomos australianos se ha puesto a la labor de contar las estrellas que se pueden ver desde la Tierra, y desde luego han llegado bastante más allá que el economista catalán o los enamorados del desierto. En concreto, los científicos han presentado ante la Unión Astronómica Internacional la cifra de 70 sixtillones, o sea, un siete seguido de 22 ceros, según informa la BBC.

Granos de arena

Este número trasciende de largo lo que una persona es capaz de asimilar, pero sin duda será más fácil de poner en contexto sabiendo que supera la cantidad de granos de arena que hay en todas las playas y desiertos del planeta. Y eso que sólo se han contado las estrellas visibles con los telescopios más potentes (es decir, quedan fuera aquellas que se sabe que están ahí pero no se han podido ver, además de las que sólo dejan rastro en radiotelescopios o fuera del espectro visible).

Para hacer este cálculo, los astrónomos han usado los más potentes instrumentos para medir el brillo de todas las galaxias de un sector del universo, y luego han estimado cuantas estrellas son necesarias para generar toda esa luminosidad. A partir de los resultados de este experimento, han extrapolado la cifra al conjunto del universo, en lo que consideran la estimación más precisa realizada hasta la fecha.

Extraterrestres

Sin embargo, los científicos se han apresurado a precisar que el número total de estrellas podría ser mucho, mucho mayor. Como ha indicado Simon Driver, de la Universidad Nacional de Australia, podría haber incluso una cantidad infinita de astros. Además, han quedado fuera de la cuenta los planetas, algunos de los cuáles pueden estar incluso habitados, según Driver. Pero en fin, están tan lejos de la Tierra que puede que ni siquiera lleguemos a enterarnos nunca, precisa el astrónomo australiano. Claro que siempre nos queda contar estrellas, desde una azotea o un desierto, y seguir soñando.

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