CIENCIA

Unos físicos hacen un transistor de un solo átomo

El dispositivo no se puede aplicar directamente en la industria electrónica pero es importante para los futuristas ordenadores cuánticos

Esquema del transistor de un átomo que muestra la superficie de silicio y las regiones donde se coloca el átomo de fósforo. / MARTIN FUECHSLE

El más pequeño transistor construido hasta ahora, y que funciona como tal, ha sido presentado por un equipo de físicos de Australia y de Estados Unidos. Es toda una hazaña como investigación por la alta precisión que logran en la ubicación del átomo en una superficie de silicona, pero los físicos reconocen que aún faltan muchos pasos para poder llevar el invento a la industria electrónica. Ellos más bien miran hacia los futuristas ordenadores cuánticos que podrían revolucionar la capacidad de computación en determinadas aplicaciones. El nanotransistor funciona a temperaturas ultrabajas.

No es la primera vez que se aborda la construcción de un dispositivo así, de un solo átomo, pero en los experimentos realizados anteriormente, los científicos no lograban controlar la posición del átomo en cuestión con suficiente precisión, lo que limitaba su funcionalidad. Martin Fuechsleclose y Michelle Y. Simmons (ambos de la Universidad de Nueva Gales del Sur, Australia) y sus colaboradores, han desarrollado una técnica con la que logran la precisión requerida. Utilizan una herramienta denominada microscopio de efecto túnel para manipular los átomos dentro de una cámara de alto vacío. Así colocan un átomo de fósforo en una lámina de silicio o, en realidad, sustituyen un átomo de silicio por uno de fósforo. Al probarlo con los electrodos correspondientes y las puertas de control, los científicos han medido una respuesta que es característica de un transistor. Lo explican en la revista Nature Nanotechnology.

La precisión alcanzada en la posición del átomo de fósforo es superior a una milmillonésima de metro es un gran avance, señala Nature Nanotechnology, “pero todavía hay que solventar varios retos antes de que los transistores estén listos para funcionar como aparatos cotidianos”.

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