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África se queda sin leones

En todo el continente quedan tan solo 15.000 ejemplares en libertad

En el oeste y centro de la región apenas viven 645 animales de esta especie

La pobreza y las cacerías de trofeos son uno de los principales motivos de su desaparición

Una joven leona en África EL PAÍS

Los leones en Africa se extinguen. Durante siglos han formado parte del imaginario que atrae a miles de aventureros y curiosos que mueren por conocer a este ejemplar. Pero la realidad hoy es muy distina: el continente está sufriendo un descenso esta especie, hasta elpunto de que en en el oeste y el centro del contiente está a punto de desaparecer.

Así lo señala un informe de la ONG Lionaid, en Reino Unido, que se dedica al estudio y conservación de los leones. Y los resultados del trabajo son devastadores: en toda África hay 15.000 leones en libertad, en comparación con los 200.000 que había hace 30 años. En 25 países africanos esta especie ha desaparecido y en otros 10 se encuentra virtualmente extinto. El panorama es especialmente desolador para el oeste y el centro de la región, donde hay apenas unos 645 ejemplares, en contraposición con el sur y el este, donde existen todavía unos 15.000 ejemplares.

“Los leones en el oeste de África están especialmente desprotegidos”, dice Pieter Kat, director deLionaid. El biólogo explica que esta parte de la región se caracteriza por un alto nivel de pobreza y una falta de interés político en conservar a la especie. Además, se tratan de zonas que, debido a estas características, tienen un turismo muy poco desarrollado.

El biólogo señala asimismo que otro de los factores que han contribuido a la desaparición de la especie es la cacería del animal para convertirlo en un trofeo. “Esta práctica atrae a miles de extranjeros que invierten muchísimo dinero”, dice.

El informe señala que los leones que habitan los países del centro y el oeste de África son muy distintos del resto y que su enorme descenso no ha recibido la atención que se merece. “De hecho, existen análisis que muestran que estos ejemplares son más parecidos a los leones que quedan en la India que a aquellos que habitan en el resto del continente”. Según Lionaid, estos leones podrían extinguirse dentro de cinco años, especialmente en las zonas pequeñas y aisladas. “Si solo tienes 645 leones, pueden morir por un incendio o cualquier cosa y parece que no se hace mucho para protegerlos”, asegura, con enormes dosis de pesimismo, Pieter Kat .

Países como Zambia, precisamente en el este, cuentan con mejores políticas de protección a estos animales. Para el investigador, en este país se enfatiza una mentalidad a largo plazo en lugar de querer ingresar dinero a toda costa como en Sudáfrica, en donde la cacería de trofeo es una práctica extendida. “En Zambia se han dado cuenta de que un león vale más vivo que muerto”, dice Kat, y añade: “El turismo que atraen estos animales reporta a los países alrededor de dos millones de euros".

Para la organización ecologista, la posible extinción del león será una pérdida vital de la cultura del continente. “Si desaparece este animal, desaparece parte del corazón de África”.

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